Een tijd voor pioniers

De opvatting van Hans Wilsdorf was dat hij zijn ideeën kon bewijzen door ze te testen. Zo was in 1927 Mercedes Gleitzes zwemtocht over het Kanaal de test in het water van de Oyster en was dit de meest overtuigende controle van de waterdichtheid van het horloge. De test in de lucht vond plaats met behulp van kapitein Charles Douglas Barnard, die over het uurwerk zei: “De bijzondere kwaliteiten van deze Rolex maken hem bij uitstek geschikt voor het vliegen en ik ben van plan hem voortaan te gebruiken op al mijn langeafstands­vluchten.”

Barnard wist vele records voor langeafstands­vluchten te vestigen, maar zijn meeste opvallende was in 1930 toen hij 14.484 kilometer in 100 uur vloog tussen Engeland en het Zuid-Afrikaanse Kaapstad.

De eerste vlucht over de Mount Everest in 1933 was een andere, extreme test voor de Oyster. Tijdens de Houston-expeditie werd geschiedenis geschreven toen de vliegeniers als eerste het dak van de wereld vanuit de lucht zagen én fotografeerden.

Voor de expeditie werden twee Westland Wallaces-tweedekkers gebruikt. Lord Clydesdale leidde de operatie en werd in zijn vliegtuig vergezeld door luitenant-kolonel Stewart Blacker, een van de organisatoren uitgerust met een Rolex Oyster-horloge dat zeven jaar eerder was geïntroduceerd.

De vliegtuigen vlogen twee keer over de hoogste top ter wereld. De eerste vlucht vond plaats op 3 april 1933 onder verschrikkelijke omstandigheden. Op een hoogte van meer dan 9.000 meter leverden de piloten een grote strijd om de controle over het vliegtuig in de ijle lucht en bij een temperatuur van –40° Celsius te behouden.

Tijdens de eerste expeditie konden ze geen goede foto’s maken vanwege de bewolking, maar bij de tweede poging, op 19 april, was er een strak blauwe lucht en lukte het Blacker wel de berg op de gevoelige plaat te leggen. In een brief aan Rolex spraken zijn woorden voor zichzelf: “Ik geloof niet dat horloges ooit eerder zijn blootgesteld aan zulke extreme omstandigheden.”

Terug in Engeland werden de expeditieleden als helden onthaald. Om strategische redenen bleven de foto’s genomen op 19 april 1933 geheim en werden ze pas in 1951 uit de archieven van de Royal Geographical Society gehaald. Twee jaar later speelden ze een belangrijke rol bij het bepalen van de strategie van Sir Edmund Hillary en Tenzing Norgay voor het behalen van de top van de Everest.­

Een tijd voor het breken van records

De jaren 30 waren een gouden tijdperk voor de luchtvaart. Britse piloten wisten meerdere snelheids­records te behalen door vanuit Engeland n­aar de verre uithoeken van het Britse Rijk te vliegen. Sommigen van deze luchtvaart­kampioenen begonnen in die tijd ook een Oyster te dragen.

In 1934 landden Owen Cathcart-Jones en Ken Waller met het vliegtuig De Havilland Comet in Melbourne nadat ze tijdens hun zware vijfdaagse vlucht allerlei problemen hadden ondervonden. De piloten, teleurgesteld dat ze als vierde waren geëindigd, besloten bijna direct weer terug te vliegen en wisten daarbij een nieuw record te vestigen: ze vlogen 37.000 kilometer in minder dan 13 dagen. Cathcart-Jones en Waller zetten op die manier een tegenslag om in een ongekend uithoudingsrecord. Hun prestaties maakten de weg vrij voor de commerciële luchtvaart.

Terug in Engeland vertelde Cathcart-Jones: “Voorafgaand aan de start van de wedstrijd had ik mijn horloge gesynchroniseerd in Mildenhall, en tijdens de reis had ik hem niet bijgesteld. Terug in Engeland zag ik dat, ondanks de extreme klimaat­verschillen, mijn Rolex nog steeds de GMT juist weergaf.”

Sommige uiterst getalenteerde Britse piloten maakten geschiedenis in deze tijd waarin zoveel werd bereikt en zoveel records werden gezet. Arthur Clouston en Anthony Ricketts maakten de 45.000 kilometer lange reis van Engeland naar Nieuw-Zeeland en weer terug – en braken daarmee 11 records.

Het gouden tijdperk

De GMT-Master werd geïntroduceerd in 1955 gedurende het gouden tijdperk van de commerciële luchtvaart. De relatie met tijd en reizen veranderde. Zo konden reizigers nu in één keer de oceaan oversteken dankzij de komst van trans-Atlantische vluchten. De GMT-Master, speciaal ontwikkeld voor piloten van luchtvaart­maatschappijen, werd al snel het favoriete horloge van vliegeniers en wereldreizigers.

Vier jaar na zijn introductie speelde de GMT-Master een hoofdrol bij de eerste non-stopvlucht van Pan Am tussen New York en Moskou en verankerde daarmee zijn reputatie als verbinder van mensen.

Op naar de sterren

Scott Crossfield, de eerste testpiloot die in 1951 sneller dan Mach 2 vloog, nam deel aan het X-15-programma. Dit ambitieuze project ging in 1956 van start en had als doel om een nieuwe generatie van meer krachtige motoren te ontwikkelen die gebruikt konden worden voor de eerste ruimteraketten. Crossfield maakte 14 testvluchten voor het programma. In oktober 1962 schreef hij aan Rolex dat zijn horloge niet alleen perfect werkte in temperaturen variërend van –54 °C tot 75 °C, maar ook op hoogtes van 76.000 meter die werden nagebootst in een hogedrukkamer en op 28.000 meter onder echte vliegomstandigheden.

Een van de testpiloten van het programma kwam bekend te staan als de snelste man ooit. Op 3 oktober 1967 vestigde luitenant en ingenieur William J. Knight met het X-15-raketvliegtuig het hoogste snelheidsrecord ooit dat tot op de dag van vandaag ongeëvenaard is: 7.274 kilometer per uur (Mach 6.7). Om zijn pols zat een GMT-Master.

Nog verder en langer gaan

Sinds het ontstaan van de luchtvaart heeft de mens altijd sneller en hoger willen gaan. Maar voor sommige visionairs was er een andere uitdaging: zij wilden verder en langer gaan. Sheila Scott was een van die mensen. Zij was in 1966 de eerste Britse vrouw die een solovlucht rond de wereld in een eenmotorig vliegtuig wist te voltooien. Met haar kleine vliegtuigje legde ze 50.000 kilometer af en vloog ze 189 uur in 33 dagen. Scott droeg tijdens haar reis een GMT-Master om haar pols. De Britse heeft solo ook meer dan honderd langeafstands­records weten te vestigen. Een daarvan was voor de langste non-stopvlucht: van Londen naar Kaapstad en weer terug, zonder tussenlanding.

De uitdaging is nu om het avontuur van het vliegen levend te houden. Rolex-horloges begeleiden hen die deze droom altijd blijven nastreven.

Deze pagina delen