롤렉스 시계 제작에 있어 가장 중요한 단계 중 하나인 폴리싱은 금속 표면에 완벽한 광택과 매끄러움을 선사합니다. 

자동화 기술이 개발된 이후에도 폴리싱 과정은 정교함과 체계적인 단계, 행위 예술과도 같은 유려한 움직임을 갖춘 숙련된 기술자의 손끝에서 완성됩니다.

자세를 단단히 고정하고 작업에 몰두한 전문가는 미들 케이스에서 눈을 떼지 않습니다. 회전하는 연마 장치로 오이스터(Oyster) 케이스를 가공하기 위해서는 강한 힘과 안정적인 솜씨가 필요합니다. 장비 위에서 케이스를 다양한 각도로 미끄러뜨리듯 움직이는 손길은 간결하고 신속하면서도 정확하고 섬세합니다. 약간 매트했던 표면에 순식간에 고른 윤기가 맴돌며 고품질의 광택을 내기 위한 광택 작업의 마지막 단계가 완료됩니다. 폴리싱 기술자의 두 손과 상체는 마치 감성과 힘, 움직임이라는 세 가지 요소가 조화를 이루도록 구성한 발레의 섬세한 안무와도 같습니다.
이들은 견고한 목재 홀더를 활용해 미들 케이스 2, 30개의 측면 폴리싱 작업을 한 번에 완료하는 장관을 연출하기도 합니다. 이 기법은 힘이 더 많이 들어가며, 준비와 조작, 가해지는 압력, 작업 속도, 윤활 작업 등 폴리싱의 주요 요소를 완벽하게 숙달한 상태에서만 활용할 수 있는 방식입니다.

워치메이킹 롤레조 폴리싱 처리

수년 간의 노력

마지막 주자라는 의미로 테미누어(termineur)라고도 불리는 폴리싱 기술자가 숙달된 기술과 자신감을 갖기 위해서는 수년간의 노력이 필요합니다. 폴리싱 작업을 할 수 있는 능력을 갖추기 위해서는 3년간의 수습 기간을 거치며 기술과 원칙, 도구, 재료, 롤렉스에서 활용하고 있는 잘 정리된 기법 및 절차 등을 익혀야 합니다. 이후 약 5년간의 실습을 통해 다채로운 폴리싱 기술을 숙달하고, 빠르고 일관성 있게 작업할 수 있는 기량을 다지며, 자신이 가진 기술을 바탕으로 신뢰할 수 있는 기술자로 거듭나게 됩니다. 이 시점이 되면 대부분의 폴리싱 기술자들이 자신의 기술을 완전히 사랑하게 되며, 많은 기술자들은 이러한 감정을 갖는 것이 필수적이라 말합니다.

폴리싱에 사용되는 도구

27년의 경력을 자랑하는 폴리싱 부서의 한 전문가는 지금도 최근 합류한 실습생이나 베테랑 기술자의 작업물을 감탄의 눈길로 바라보곤 합니다. 그는 이렇게 설명합니다. “재료에 대한 감각이나 재능은 학교나 직장에서 가르칠 수 있는 것이 아니에요. 개인이 자신만의 속도로 습득해야 하는 거죠. 저는 아직도 배우고 있어요.”

기술의 발전

숙련된 감각의 중요성

몇 초라도 시간이 초과되거나 과도한 압력이 가해지면 연마 장치와 연마제가 금속을 과도하게 절삭해 케이스의 형태가 망가지게 됩니다. 너무 부드럽게 갈린 부분이나 아주 미세한 흠집, 홈 또는 자국도 표면을 망칠 수 있습니다. 숙련된 기술자의 눈과 손은 일반인은 알아챌 수 없는 이러한 결점들을 손쉽게 포착해냅니다. 폴리싱 작업 시에는 부품과 형태, 표면에 따라 다른 접근 방식을 취해야 합니다. 또 금속마다 특성이 다르기 때문에 그에 맞게 가공 방식을 바꿔야 합니다. 하지만 어떤 금속이든 세심하게 다뤄야 한다는 점은 변치 않습니다.

금은 부드럽고 광택을 내기 쉬운 금속이지만, 18캐럿 금을 사용한 부품은 정밀하게 작업하지 않으면 쉽게 모양이 망가질 수 있습니다. 플래티넘은 변형이 쉽지만 압력이나 마찰이 과하면 금이 가거나 패이기 쉽습니다. 롤렉스에서 사용하는 오이스터스틸(Oystersteel)은 광택을 내기가 어렵고 오랜 시간이 소요되며, 많은 힘이 들어가는 것으로 알려져 있습니다. 숙련된 폴리싱 기술자가 새로운 금속에 적응하는 데는 한 달에서 세 달 정도가 걸립니다. 18캐럿 옐로우 골드에 아름다운 광택을 더하는 것보다 견고한 스틸에 새틴 처리를 하는 까다로운 작업을 즐기는 기술자도 있습니다.

워치메이킹 숙련된 감각의 중요성

베일을 벗은 폴리싱 기술

지난 25년 동안 시계 폴리싱 기술자가 갖춰야 할 기술은 크게 변화했습니다. 한때 폴리싱은 가장 많은 경력을 쌓은 이들이 직접 축적한 경험에만 의존하는 경향이 있었으며, 오랜 경력을 쌓은 이들이 다음 세대에 노하우를 전해주는 방식으로 기술이 전수되었습니다. 하지만 이렇듯 베일에 싸여 있던 폴리싱 기술은 지난 수년간 체계적으로 정리되었으며, 롤렉스는 폴리싱과 관련해 더욱 엄격한 기준을 도입했습니다.

베일을 벗은 폴리싱 기술

현재 모든 시계와 부품의 제조 명세서에는 폴리싱 기법 및 기준이 명시되어 있으며, 사용해야 하는 장비와 원자재는 물론, 특정 피니시를 연출하기 위해 필요한 기법과 기본적인 취급 방식이 모두 기재되고 있습니다. 연삭 숫돌, 금강사(emery) 벨트, 연질 원판, 광택제와 같은 원자재는 생산 과정에 도입되기 전 실험실에서 연구 및 테스트를 거친 후 금속과 피니시 종류에 맞춰 변경합니다.

기술 발전으로 사람의 수작업을 대체하는 자동화 기술이 도입되면서 폴리싱 작업 과정은 크게 두 가지로 나뉘었습니다. 주로 수치 제어 기계를 활용해 진행되는 표면 준비 작업을 마친 다음, 기술자의 손길을 필요로 하는 표면 피니시 작업을 진행합니다. 하지만 두 가지 단계 모두 최종적으로 요구되는 폴리싱 혹은 새틴 처리 질감을 완성하기 위해 한 겹 한 겹 조금씩 연마해야 한다는 공통점이 있습니다. 이 작업에서는 사람의 촉각과 시각을 대체할 수 있는 것이 아무것도 없습니다.

베일을 벗은 폴리싱 기술

기계를 이용한 준비 작업

갓 기계 가공을 마친 케이스와 브레슬릿 부품의 표면이 자동화된 표면 준비 작업을 거치는 동안 숙련된 폴리싱 기술자들은 항상 각 부품을 눈으로 직접 점검합니다. 표면 준비 작업이 진행되는 부스 내부의 컴퓨터로 제어되는 로봇 팔들은 사람이 수작업으로 폴리싱 작업을 할 때의 움직임을 그대로 재현합니다. 기계는 보관대에 있던 브레슬릿 링크 한 열을 집어 각도를 여러 차례 바꿔 가며 최대 7분 동안 정밀하게 연삭해 가공된 금속의 튀어나오거나 패인 부분과 흠집을 제거합니다.  표면에 약간의 매트함이 남을 때까지 1mm의 수백 분의 1 수준으로 금속 표면을 절삭해 피니싱 처리 작업을 위한 준비를 마칩니다. 경도가 높은 스틸 소재 부품의 경우에는 힘들고 반복적인 수작업에 들어가는 수고를 덜기 위해 2분간의 폴리싱 준비 작업을 추가로 진행합니다.

워치메이킹 기계 준비 작업

기계를 이용한 준비 작업 시에는 마찰열에 의해 귀금속의 형태가 변하지 않도록 하기 위해 절삭유를 사용하는 것이 일반적입니다. 연삭 숫돌과 금강사 벨트는 매우 거칠며, 도자기, 강옥, 탄화 규소, 다이아몬드 등의 과립형 재료로 만들어집니다. 루비가 재료로 사용되는 경우도 있습니다.

정교한 폴리싱

광택감 있는 피니시와 새틴 피니시

기계를 이용한 준비 작업과 달리 표면 수작업으로 진행되는 피니시 처리에는 비교적 무른 연삭 숫돌이 장착된 연마 장치를 이용합니다. 최근에는 주방에서 사용하는 세척 솔과 유사한 폴리머 소재의 분홍색 솔 바퀴가 추가되었으며, 새틴 피니시 처리에 사용됩니다. 하지만 엮은 사이잘(sisal)부터 압축된 메리노 울(merino wool), 플란넬(flannel), 다양한 밀도의 면을 층층이 쌓은 것까지, 대부분의 재료는 천연 재료이며 광택제와 고운 연마제로 연삭 효과를 더합니다. 이제 모든 것은 폴리싱 기술자의 기술과 기량에 달려 있습니다.

광택감을 살려 폴리싱 처리한 부분이 윤기가 나게 하기 위해서는 마지막 단계를 매우 부드럽고 섬세하게 진행해 케이스나 브레슬릿에서 금속이 2-5미크론 이상 절삭되지 않도록 해야 합니다.

러프한 케이스 폴리싱 처리

새틴 피니시 처리는 기계 작업과 수작업 모두 브러시 자국의 깊이와 넓이에 따라 다른 표면의 질감을 내기 위한 매우 구체적인 기법을 사용해 진행됩니다. 롤렉스가 사용하는 방식은 현미경으로 관찰했을 때 동일한 형태의 브러시 자국이 완벽히 평행을 이루며, 규칙적인 간격을 유지하는 것이 특징입니다. 육안으로 보았을 때는 부드러우며 은은한 윤기가 고르게 감돕니다. 브레슬릿에 광택감이 있는 피니시와 새틴 피니시를 모두 활용하는 작업은 탁월한 재능이 요구되는 일이며, 보호 테이프를 이용해 피니시 처리된 표면을 보호하며 작업을 진행합니다.

폴리싱 처리는 표면 질감뿐만 아니라 모양에 변화를 주기 위해 사용하기도 하며, 이러한 기법은 브레슬릿에 특히 많이 사용됩니다. 링크가 준비되면 브레슬릿을 조립 후 브레슬릿 측면이 동일한 윤곽을 띄도록 폴리싱 처리를 합니다. 케이스와 클라스프를 연결하는 브레슬릿이 균일하고 우아한 곡선을 그리도록 다듬기 위해 계단식 구조로 연결된 각 링크의 외형을 절삭하는 것은 폴리싱 기술자의 선택에 달려 있습니다.

새틴 피니시

지금까지 다룬 작업들은 모두 눈에 보이는 곳을 폴리싱 처리하는 과정입니다. 잘 만들어진 시계에 대한 애정이 가득한 롤렉스에서는 케이스 내부를 비롯한 착용자에게 보이지 않는 표면까지도 다른 부분에 사용되는 것과 동일한 기술을 사용해 정성 들여 폴리싱 처리합니다.

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